¿Cuáles Son Las Principales Funciones De Los Carbohidratos?

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En la actualidad se habla mucho de las dietas, sobretodo las que se basan en disminuir el consumo de carbohidratos; esto tiende a generar muchas dudas y temor. Por eso queremos revisar en esta ocasión cuales son las principales funciones de los carbohidratos; para entender si afecta negativamente al organismo una disminución en su consumo.

Biológicamente hablando, los carbohidratos son moléculas que contienen átomos de carbono, hidrógeno y oxígeno en proporciones específicas.

Pero en el mundo de la nutrición, son uno de los temas más controvertidos.

Algunos creen que comer menos carbohidratos es la forma de alcanzar una salud óptima; mientras que otros prefieren las dietas altas en carbohidratos. Tambien, hay otros que insisten en que la moderación es el camino a seguir.

No importa el lugar en el cual nos encontremos en este debate; es difícil negar que los carbohidratos desempeñan un papel importante en el cuerpo humano.

En este artículo vamos a tratar de destacar sus funciones clave.

Los Carbohidratos Le Proporcionan Energía a Tu Cuerpo

Una de las principales funciones de los carbohidratos es proporcionar energía a tu cuerpo.

La mayoría de los carbohidratos en los alimentos que comemos, son digeridos y descompuestos en glucosa antes de ingresar al torrente sanguíneo.

La glucosa en la sangre se absorbe en las células de su cuerpo y se utiliza para producir una molécula de combustible llamada adenosina trifosfato (ATP) a través de una serie de procesos complejos conocidos como respiración celular. Las células pueden usar ATP para realizar una gran variedad de tareas metabólicas.

La mayoría de las células en el cuerpo pueden producir ATP a partir de varias fuentes; incluidos los carbohidratos y las grasas de la dieta. Pero si consume una dieta con una combinación de estos nutrientes, la mayoría de las células de su cuerpo preferirán usar carbohidratos como fuente primaria de energía ( 1 ).

Una de las funciones principales de los carbohidratos es proporcionar energía a tu cuerpo. Sus células convierten los carbohidratos en la molécula de combustible ATP a través de un proceso llamado respiración celular.

También Proporcionan Energía Almacenada

Si su cuerpo tiene suficiente glucosa para satisfacer sus requerimientos de energía actuales; el exceso de glucosa puede almacenarse para su uso posterior a corto plazo.

Esta forma almacenada de glucosa a corto plazo se llama glucógeno y se encuentra principalmente en el hígado y el músculo.

El hígado contiene aproximadamente 100 gramos de glucógeno. Estas moléculas de glucosa almacenadas se pueden liberar en la sangre para proporcionar energía en todo el cuerpo; y ayudar a mantener los niveles normales de azúcar en la sangre en los periodos de ayuno entre las comidas.

A diferencia del glucógeno hepático, el glucógeno en sus músculos solo puede ser utilizado por las células musculares. Es vital como reserva de combustible para usar durante largos períodos de ejercicio de alta intensidad. El contenido de glucógeno muscular varía de persona a persona, pero es de aproximadamente 500 gramos ( 2 ).

En circunstancias en las que tiene toda la glucosa que su cuerpo necesita y sus reservas de glucógeno están llenas; su cuerpo puede convertir el exceso de carbohidratos en moléculas de triglicéridos y almacenarlas como grasas para su utilización a largo plazo.

Su cuerpo puede transformar el exceso de carbohidratos en energía almacenada a corto plazo en forma de glucógeno. Varios cientos de gramos se pueden almacenar en el hígado y los músculos.

Los Carbohidratos Ayudan a Preservar El Músculo

El almacenamiento de glucógeno es solo una de varias maneras en que su cuerpo se asegura de tener suficiente glucosa para todas sus funciones.

Cuando falta la glucosa de los carbohidratos; el músculo también se puede descomponer en aminoácidos y convertirse en glucosa u otros compuestos para generar energía.

Obviamente, este no es un escenario ideal, ya que las células musculares son cruciales para el movimiento del cuerpo. Además, las pérdidas severas de masa muscular se han asociado con una mala salud y un mayor riesgo de muerte ( 3 ).

Sin embargo, esta es una forma en que el cuerpo proporciona la energía adecuada al cerebro; que requiere un poco de glucosa para obtener energía incluso durante los períodos de inanición prolongada.

El consumo de al menos una pequeña cantidad de carbohidratos en la dieta; es una forma de prevenir esta pérdida de masa muscular relacionada con la inanición. Estos carbohidratos reducirán la degradación muscular y proporcionarán glucosa como energía para el cerebro ( 4 ).

Hay que tener en cuenta, que existen otras maneras en que el cuerpo puede preservar la masa muscular sin el consumo de carbohidratos; pero las vamos a revisar más adelante en este artículo.

Durante los períodos de inanición cuando los carbohidratos no están disponibles; el cuerpo puede convertir los aminoácidos del músculo en glucosa para proporcionar energía al cerebro. El consumo de una pequeña cantidad de carbohidratos puede evitar la degradación muscular en este escenario.

Promueven La Salud Digestiva

A diferencia de los azúcares y los almidones, la fibra dietética no se descompone en glucosa.

En cambio, este tipo de carbohidratos (por que la fibra es un tipo de carbohidrato) pasa a través del cuerpo sin digerir. Se puede dividir en dos tipos principales de fibra: soluble e insoluble.

La fibra soluble se encuentra en la avena, las legumbres y en la parte interna de las frutas y algunas verduras. Al pasar por el intestino, atrapa agua y forma una sustancia similar a un gel. Esto aumenta el volumen de las heces y las suaviza para facilitar las deposiciones.

En una revisión de cuatro estudios controlados; se descubrió que la fibra soluble mejora la consistencia de las heces y aumenta la frecuencia de las deposiciones en las personas con estreñimiento. Además, redujo el esfuerzo y el dolor asociados con las deposiciones ( 5 ).

Por otro lado, la fibra insoluble ayuda a aliviar el estreñimiento al agregar volumen a sus heces y hacer que las cosas se muevan un poco más rápido a través del tracto digestivo. Este tipo de fibra se encuentra en los granos enteros y la cascara y semillas de frutas y verduras.

Consumir suficiente fibra insoluble también puede proteger contra las enfermedades del tracto digestivo.

Un estudio observacional que incluyó a más de 40,000 hombres encontró que una mayor ingesta de fibra insoluble se asoció con un riesgo 37% menor de enfermedad diverticular, una enfermedad en la cual se desarrollan bolsas en el intestino como resultado del esfuerzo durante las evacuaciones intestinales ( 6 ).

La fibra es un tipo de carbohidrato que promueve la buena salud digestiva al reducir el estreñimiento y disminuir el riesgo de enfermedades del tracto digestivo.

Influyen En La Salud Del Corazón y La Diabetes

Ciertamente, comer cantidades excesivas de carbohidratos refinados es perjudicial para su corazón y puede aumentar su riesgo de diabetes.

Sin embargo, comer mucha fibra dietética puede regular positivamente los niveles de azúcar en la sangre y por lo tanto disminuir el riesgo cardiovascular ( 7 , 8 , 9 ).

A medida que la fibra soluble pasa a través del intestino delgado, se une a los ácidos biliares y evita que se reabsorban. Para producir más ácidos biliares, el hígado usa colesterol; de esta manera se reducen los niveles de colesterol en el torrente sanguineo.

Los estudios controlados muestran que tomar 10.2 gramos de un suplemento de fibra soluble llamado psyllium diariamente puede reducir el colesterol “malo” LDL  en un 7% ( 10 ).

Además, una revisión de 22 estudios observacionales calculó que el riesgo de enfermedad cardiaca era un 9% menor por cada 7 gramos adicionales de fibra dietética consumidos por día ( 11 ).

Además, la fibra no aumenta el azúcar en la sangre como lo hacen otros carbohidratos. De hecho, la fibra soluble ayuda a retrasar la absorción de carbohidratos en el tracto digestivo. Esto puede ayudar a disminuir las cargas altas de azúcar en la sangre después de las comidas ( 12 ).

Una revisión de 35 estudios mostró reducciones significativas en el azúcar en sangre en ayunas cuando los participantes tomaron suplementos de fibra soluble diariamente. También redujo sus niveles de Hemoglobina glicosilada (HgA1c), una molécula que indica los niveles promedio de azúcar en la sangre durante los últimos tres meses ( 13 ).

Aunque la fibra redujo los niveles de azúcar en sangre en personas con prediabetes, su efecto fue más poderoso en personas con diabetes tipo 2 ( 13 ).

El exceso de carbohidratos refinados puede aumentar el riesgo de enfermedad cardíaca y diabetes. La fibra es un tipo de carbohidrato que se asocia con niveles reducidos de colesterol “malo” LDL, un menor riesgo de enfermedad cardíaca y un mayor control glucémico.

¿Son Los Carbohidratos Necesarios Para Estas Funciones?

Como puede ver, los carbohidratos desempeñan un papel en varios procesos importantes. Sin embargo, su cuerpo tiene formas alternativas de llevar a cabo muchas de estas tareas sin necesidad de usar los carbohidratos.

Casi todas las células de su cuerpo pueden generar la molécula de combustible ATP a partir de la grasa. De hecho, la forma más grande de energía almacenada del cuerpo no es el glucógeno; son las moléculas de triglicéridos almacenadas en el tejido adiposo.

La mayoría de las veces, el cerebro usa casi exclusivamente glucosa como combustible. Sin embargo, en tiempos de hambre prolongada o dietas muy bajas en carbohidratos; el cerebro cambia su principal fuente de combustible de la glucosa a cuerpos cetónicos, también conocidos simplemente como cetonas.

Las cetonas son moléculas formadas a partir de la descomposición de los ácidos grasos. Su cuerpo los crea cuando los carbohidratos no están disponibles para proporcionar a su cuerpo la energía que necesita para funcionar.

La cetosis ocurre cuando el cuerpo produce grandes cantidades de cetonas para usar como energía. Esta condición no es necesariamente dañina; y es muy diferente de la complicación de la diabetes no controlada conocida como cetoacidosis.

Mediante el uso de cetonas en lugar de glucosa; el cerebro reduce marcadamente la cantidad de músculo que debe descomponerse y convertirse en glucosa para obtener energía. Este cambio es un método de supervivencia vital que permite a los humanos vivir sin comida durante varias semanas.

Sin embargo, a pesar de que las cetonas son la principal fuente de combustible para el cerebro en tiempos de inanición, el cerebro aún requiere alrededor de un tercio de su energía proveniente de la glucosa a través de la degradación muscular y otras fuentes dentro del cuerpo ( 14 ).

El cuerpo tiene formas alternativas de proporcionar energía y preservar los músculos durante la inanición; o dietas muy bajas en carbohidratos.

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